如何看待美军B-21战略轰炸机推迟首飞?

在美剧生活大爆炸中有这样一个情节,主角一行人接收了美国军方的订单之后,发现技术水平不够无法按期交付,在找到美国军方人员提出不能准时交付时需要推迟几年时,军方人员轻描淡写地同意了,并且告诉主角“每年不能按时交付军方订单的多了”。这个故事以戏剧化的喜剧情节,调侃了美国军方总是不能按时收到装备的事实,虽然美国人可以乐观地把这种事实拍成喜剧,但无疑军工企业的拖沓会对美军造成严重的负面影响。

事实上早就有美国军方人士指出,将所有的宝都押注在B-21身上是有风险的,假如B-21项目不能顺利推进的话,美国空军不但砸进去大量的金钱,还会缺乏新的可用战略轰炸机。然而美军认为依靠B-21的廉价性和强悍的作战能力,完全可以把美国空中战略力量的宝押在B-21上,让美国的隐身战略轰炸机技术继续领先世界30年。如今美国空军为傲慢付出了代价,美国指望通过大批装备B-21战略轰炸机获得新的战略优势的图谋又将拖延。

考虑到B-21延续了B-2的飞翼式布局设计,这种设计技术难度不低,其可靠性能不能过关也是一个大难题。一个非常现实的可能性是,即使B-21成功首飞,接下来为验证其可靠性也需要大量的时间和精力投入,美军要利用B-21来撑起其未来的战略轰炸机力量,中间需要面临很多的挑战,而在这期间,美国战略轰炸机力量可能会进入一个低谷。

据俄罗斯卫星网9月2日消息报道,美国空军第8军军长马克•韦瑟林顿少将表示,美国空军预计,新的B-21“突击者”战略轰炸机将不能在2022年之前进行首飞。而按照原定计划,B-21轰炸机应该在2021年12月进行首飞。也就是说,B-21的首飞活动直接推迟了1年以上,按照首飞后至少需要几年来服役的过去惯例,这意味着美国空军很可能要到2025年之后才能获得新的B-21战略轰炸机。

B-21战略轰炸机首飞的延期其实已经不是第一次,早在2018年1月,新一代B-21战略轰炸机“袭击者”研发工作就因缺乏资金而暂时停止。当时的消息显示美国联邦政府机构关停,引发项目投入的后续资金不足。如今,B-21的进度再次推迟,则有可能是因为疫情和经济衰退的影响,按照美国《空军杂志》的估测,疫情的打击令美军很多重大国防采购项目被耽误,军用飞机项目更是收到冲击的重灾区,由于军工企业脱离工作节奏以及联邦政府资金紧缺,项目的进度被迫放缓是没有办法扭转的。因此,这一次美军高官指出B-21会再度延期,其实美军内部恐怕早有心理准备,B-21只不过是新冒出来的一个而已,接下来可能有更多军工项目需要延期。

不过,B-21战略轰炸机项目进度的推迟,这可能是美军遭受的最严重的打击之一,这很有可能引发美军战略轰炸机三驾马车的断层。美军目前拥有三款战略轰炸机,分别为20架B-2隐形轰炸机、61架B-1B超音速轰炸机和76架B-52H战略轰炸机,这三种机型构成了美军战略轰炸机的三驾马车。

然而,其中除去老当益壮的B-52预计要飞到2050年外,B-1B预计从2025年开始就要逐步退役,而B-2甚至也被美军计划提早退役。即使B-2暂时不会退出,但磨损严重,可用率低下的B-1B较快地退出现役几乎已经是板上钉钉的事。如果到了2025年B-1B一架架地退役,而B-21却仍然处于未能服役,或服役进度严重落后的情况,那么美军现有的战略轰炸机三驾马车将遭受严重的削弱,甚至可能出现难以违继的局面。

这时,美国的强力们对手有了机会,俄美两国之间在新型战略轰炸机方面的军备竞赛早已打响。俄罗斯的PAK-DA隐身战略轰炸机也采用与美国B-2A类似的“飞翼”布局,亚音速飞行,且广泛使用隐身技术和材料。另一个对手的新一代远程轰炸机也正在研制,与美国B-2隐身轰炸机高度相似,也采用类似B2的隐身飞翼构型。这意味着,再过几年,美国空军在远程隐身战略轰炸机领域一家独大,孤独求败的时代,一去不复返了!

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